¿PODRIA LA SOLEDAD SER UN SIGNO TEMPRANO DE LA ENFERMEDAD DE ALZHEIMER?

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¿PODRIA LA SOLEDAD SER UN SIGNO TEMPRANO DE LA ENFERMEDAD DE ALZHEIMER?

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¿Podría la soledad ser un signo temprano de la enfermedad de Alzheimer?

Los sutiles sentimientos de soledad podrían advertir que la enfermedad de Alzheimer es inminente en personas mayores, sugiere un nuevo estudio. Investigadores se han encontrado con que los ancianos sanos con niveles cerebrales elevados de amiloide – un tipo de fragmento de proteína asociado con la enfermedad de Alzheimer – están mas propensos a sentirse solos que aquellos que presentan bajos niveles del mismo.

«Para las personas que tienen altos niveles de amiloide tienen 7,5 veces más probabilidades de estar solos que los no solitarios», dijo la investigadora principal, la Dra. Nancy Donovan. Ella es directora del Centro de Investigación y Tratamiento de Alzheimer en el Brigham and Women’s Hospital de Boston. Por otra parte hay estudios que han demostrado que las personas que permanecen socialmente activos tienen menos probabilidades de desarrollar demencia, dijo Donovan. Pero los resultados del nuevo estudio sugieren que esa relación puede funcionar al revés, también – que las personas en las primeras etapas de la enfermedad de Alzheimer podrían ser más propensos a sentirse solos o socialmente separados. «Las personas que están empezando a acumular amiloide pueden no estar funcionando tan bien en términos de percibir, comprender o responder a estímulos o interacciones sociales», dijo Donovan. «Esto podría ser una señal social temprana del cambio cognitivo [mental]». Si esto es comprobado, entonces los médicos podrían ser capaces de detectar la enfermedad de Alzheimer prestando más atención a la salud emocional de los pacientes, sugirió. Las placas cerebrales formadas a partir de las pegajosas proteínas amiloides son un sello distintivo de la enfermedad de Alzheimer, la causa más común de demencia, según los Institutos Nacionales de Salud de los Estados Unidos. Estas placas se forman en los espacios entre las células nerviosas del cerebro de los pacientes de Alzheimer, aunque su conexión con la enfermedad no se entiende completamente en este momento. Para examinar la relación entre la soledad tardía y el riesgo de Alzheimer, Donovan y sus colegas examinaron a 43 mujeres y 36 hombres, con una edad promedio de 76 años. Todos estaban sanos, sin signos de Alzheimer o demencia. Los investigadores usaron exámenes psicológicos estándar para medir el grado de soledad de cada persona, y exploraciones de imágenes para detectar la cantidad de proteína amiloide en sus cerebros. Los investigadores se centraron particularmente en los niveles de amiloide en la corteza cerebral, una parte del cerebro que desempeña un papel clave en la memoria, la atención, la percepción y el pensamiento.

Las personas con altos niveles de amiloide en la corteza fueron 7,5 veces más propensas a ser clasificadas con sentimiento de soledad, incluso después de que los investigadores los clasificaron como socialmente activos, así como si habían sufrido de depresión o ansiedad. Tomando en cuenta la extensión de la red social de la persona, el equipo de Donovan demostró que los ancianos que se sienten aislados o socialmente separados, incluso cuando están rodeados de amigos o familiares, podrían estar en alto riesgo de padecer Alzheimer.

Sin embargo, el estudio no prueba una relación directa de causa y efecto entre los dos. La Dra. Gisele Wolf-Klein, directora de educación geriátrica de Northwell Heatlh en Great Neck, N.Y., dijo que este hallazgo es «muy nuevo» y podría apuntar a nuevas formas de asociar las emociones de una persona con el riesgo de demencia. Sin embargo, este estudio se realizó en un grupo muy pequeño de adultos mayores de Boston, una ciudad donde la gente suele ser mejor educada y puede estar más en contacto con sus emociones, añadió Wolf-Klein. Se necesitan estudios más amplios que involucren a diferentes tipos de personas para validar estos hallazgos, dijo. «Si esto es corroborado por otros estudios más amplios, entonces la pregunta sería, ¿qué tipo de intervención podría resultar?» Dijo Wolf-Klein. «Si pudieras impactar en esta soledad creando intervenciones donde la gente fuera sacada de su soledad y comprometida en eventos sociales, ¿tendrías menos probabilidad de progresión hacia la demencia?» Dean Hartley es director de iniciativas científicas, relaciones médicas y científicas en la Asociación de Alzheimer. Hartley dijo que en las primeras etapas de la enfermedad de Alzheimer, puede haber «cambios de comportamiento que pueden ser un síntoma de deterioro cognitivo leve o demencia». Los médicos en el futuro pueden ser entrenados para buscar soledad, apatía, cambios de humor o impulsividad social como signos tempranos de la enfermedad de Alzheimer, dijo. «Creemos que éste [el nuevo hallazgo] es importante, y tengo la sensación de que veremos más sobre esto», dijo Hartley. «A medida que desarrollamos tratamientos para el Alzheimer, cuanto antes diagnostique y cuanto antes se trate, mejores serán los resultados.»

10 signos tempranos de la enfermedad de Alzheimer:

¿Le preocupa su agudeza mental? ¿O tal vez la de un ser querido? El olvido leve puede ser una parte normal del envejecimiento. Si tiene problemas para recordar el nombre de alguien pero viene a usted más tarde, ese no es un problema grave de memoria. Pero si los problemas de memoria están afectando seriamente su vida diaria, podrían ser signos tempranos de la enfermedad de Alzheimer. Mientras que el número de síntomas que tiene y lo fuerte que son varían, es importante identificar los primeros signos. Tienes que hacerte algunas preguntas difíciles.

1. Pérdida de memoria Este es el síntoma más común. ¿Se olvida fácilmente de la información que acaba de aprender? ¿Se pierde la pista de fechas importantes, nombres y eventos? ¿Se le olvidan cosas importantes que han sucedido? ¿Pide la misma información una y otra vez? ¿Depende en gran medida de las ayudas de memoria como las notas post-it o los recordatorios en su teléfono inteligente?

2. Planificación de problemas y resolución de problemas ¿Tiene problemas para hacer planes y quedarse con ellos? ¿Es complicado seguir una receta, incluso una que has usado muchas veces? ¿Es difícil concentrarse en tareas detalladas, especialmente si involucran números? Por ejemplo, ¿puede realizar un seguimiento de sus facturas y equilibrar su chequera?

3. Las tareas diarias son un desafío Incluso las cosas familiares pueden volverse difíciles. ¿Tiene problemas para conducir a un lugar al que va a menudo? ¿Puede completar una tarea normal en el trabajo? ¿Olvidas las reglas de tu juego favorito?

4. Los tiempos y los lugares son confusos ¿Puedes comprender completamente algo que no está sucediendo en este momento? ¿Estás desorientado? ¿Se pierde fácilmente? ¿Olvidaste dónde estás? ¿Recuerdas cómo llegaste allí?

5. Cambios en la visión ¿Es más difícil leer las palabras en la página? ¿Tiene problemas para juzgar la distancia? ¿Puedes distinguir los colores? Esto es importante porque puede afectar su conducción.

6. Las palabras y las conversaciones son frustrantes El vocabulario se vuelve difícil. ¿Puedes encontrar la palabra correcta que buscas? ¿O llamas a las cosas por el nombre equivocado? Las conversaciones pueden ser una lucha. ¿Evita unirse? ¿Es usted capaz de seguir adelante? ¿Se detiene de repente en medio de una discusión porque no sabe qué decir? ¿Sigues repitiéndote?

7. Pierdes cosas Todo el mundo desplaza las cosas de vez en cuando, pero ¿puede volver sobre sus pasos para encontrarlas de nuevo? ¿Pones las cosas en lugares inusuales, como tu reloj en el refrigerador? ¿Acusa a la gente de tomar cosas?

8. Lapso de juicio ¿Has tomado malas decisiones últimamente? ¿Comete errores con el dinero, como regalarlo cuando normalmente no lo haría? ¿Se está duchando con frecuencia? ¿Te cuidas menos? ¿Se viste de acuerdo al clima?

9. Retiro social ¿Está reduciendo sus proyectos en el trabajo? ¿Está menos involucrado con sus pasatiempos favoritos? ¿Le falta motivación? ¿Se encuentra viendo televisión o durmiendo más de lo habitual?

10. Cambios de humor ¿Se molesta más fácilmente? ¿Se siente deprimido, asustado o ansioso? ¿Sospecha de la gente?

Vea a su Médico Si nota estos signos, hable con su médico. Evaluará su salud física y mental. Examinará su historial médico y realizará una prueba de estado mental, que examinará su memoria, la capacidad de resolver problemas simples y las habilidades de pensamiento. También puede realizar exámenes de sangre o de imágenes cerebrales. Su médico podrá entonces referirle a alguien que se especializa en Alzheimer, como un neurólogo (un médico que se especializa en el tratamiento del cerebro y sistema nervioso), psiquiatra, psicólogo o geriatra (un médico que se especializa en el tratamiento de personas mayores). También puede encontrar un especialista a través de su Asociación de Alzheimer local o los Centros de Enfermedad de Alzheimer.

Bibliografía:

Nancy Donovan, M.D., professor, neurology, Harvard Medical School and director, Center for Alzheimer Research and Treatment, Brigham and Women’s Hospital, Boston;  

Gisele Wolf-Klein, M.D., director, geriatric education, Northwell Health, Great Neck, N.Y.;

Dean Hartley, Ph.D., director of science initiatives, medical and scientific relations for the Alzheimer’s Association; Nov. 2, 2016, JAMA Psychiatry, online

Alzheimer’s Association: “10 Early Signs and Symptoms of Alzheimer’s,” “Diagnosis of Alzheimer’s Disease and Dementia,” “What Is Dementia?”

University of California San Francisco: “Alzheimer’s Disease Signs and Symptoms.”

National Institute on Aging: «Forgetfulness: Knowing When To Ask For Help.»

American Psychological Association: «Aging: When should I be concerned about a senior’s forgetfulness?»

Reviewed by Neil Lava, MD on January 15, 2015

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